Spirito da combattente: la storia di Aston Martin nel Grand Prix Racing

Aston Martin torna sulla griglia di partenza della F1™ nel 2021. per la prima volta in oltre 60 anni. Meglio conosciuta per i suoi successi nelle corse automobilistiche, Aston Martin vanta anche un’affascinante storia in fatto di Gran Premi, ricca di aneddoti e personaggi di rilievo. Le figure chiave susseguite in oltre otto decenni includono Lionel Martin; Conte Louis Zborowski; Clive Gallop; “Jock” Horsfall; John Wyer; Roy Salvadori e Carroll Shelby

9 dicembre 2020, Gaydon, UK: Aston Martin è conosciuta nel mondo anche per i suoi successi nelle corse di auto sportive. La famosa vittoria assoluta di Le Mans e la terza vittoria consecutiva ai 1.000 km del Nürburgring l’hanno incoronata World Sportscar Champions nel 1959. Molteplici vittorie di diverse classificazioni a Le Mans, dal 1931 alla vittoria multiclasse di quest’anno, le hanno assicurato il GT Manufacturers’ World Endurance Championship.

Nel corso degli anni il marchio è stato sempre più riconosciuto come uno dei grandi nomi delle gare di endurance grazie a numerose vittorie in gare e classificazioni diverse.

Meno noti, forse, ma ugualmente notevoli, il Gran Premio d’Europa di Aston Martin e i successivi exploit della Formula 1™.

Tutto ciò a testimonianza di quanto sin dall’inizio dell’attività di Aston Martin 107 anni fa, fondata da Lionel Martin e Robert Bamford nel 1913 in un piccolo laboratorio londinese, la partecipazione agli sport motoristici ai massimi livelli sia stata parte integrante dell’etica e dell’identità aziendale.

Oggi, mentre il marchio di lusso britannico si prepara a tornare sulla griglia di F1™ per la prima volta in più di 60 anni, è il momento giusto per guardare indietro ai precedenti sforzi del marchio nella classe di sport motoristici più competitiva e impegnativa del mondo.

Gli anni 20. Fin dai suoi primi giorni al timone della neonata azienda di auto sportive, il co-fondatore di Aston Martin Lionel Martin sognava di vedere il nome dell’azienda che aveva creato con il partner Robert Bamford nell’arena dei titoli dei Gran Premi.

Il nome Aston Martin era stato stabilito sui percorsi in salita della Gran Bretagna. Lo stesso Lionel aveva riscosso un notevole successo al volante della sua stessa auto, ma sapeva che sarebbero stati i Gran Premi competitivi in ​​giro per l’Europa a portare la fama che desiderava per la sua azienda.

All’inizio dei “ruggenti anni ’20” quel sogno si avvicinò alla realtà quando Martin fu presentato a un giovane pilota da corsa, il conte Louis Zborowski. Incredibilmente ricco, figlio di un conte polacco e un’ereditiera americana, Zborowski aveva un’inesauribile sete di velocità e una forte passione per gli sport motoristici.

Con una fortuna che oggi lo classificherebbe comodamente come un miliardario, Zborowski aveva a disposizione ampie risorse che, combinate con la sua conoscenza di Aston Martin, quale pilota di alcuni delle prime vetture a ruote scoperte con valvole laterali del marchio, gli diedero la fiducia necessaria nel commissionare alla casa automobilistica non una ma ben due auto da corsa.

Lavorando con Lionel Martin e il suo team, misero a punto un piano per costruire due auto per competere nell’evento Isle of Man TT (Tourist Trophy) del 1922. Zborowski fornì circa £10.000 per il progetto – una piccola fortuna all’epoca – una somma destinata non solo alle auto, ma anche alla creazione di un motore da corsa a quattro cilindri a camme in testa a 16 valvole completamente nuovo.

Ed ecco la prima vettura Aston Martin Grand Prix, con unità da 1.486 cc, e circa 55 CV a 4.200 giri / min. L’auto pesava 750 kg, aveva una velocità massima di 85 mph e trasportava due sedili, uno sfalsato, come da regolamento del Gran Premio dell’epoca, per accogliere il meccanico di guida che era un membro essenziale del team, poichè parte del suo lavoro consisteva nel pressurizzare il serbatoio del carburante tramite una pompa a mano.

Come sempre con Aston Martin, il motore stesso ha una storia alle spalle.

Mentre i motori da corsa a 16 valvole erano stati sviluppati con successo per alcuni anni nel 1922 – Peugeot, Bugatti e A.L.F.A. avevano tutti sviluppato unità a 16 valvole di grande capacità per le corse e le attività di record di velocità – si ritiene che la genesi del propulsore Aston Martin fosse notevolmente più caratteristica.

L’amico intimo del conte Zborowski e compagno di corsa, Clive Gallop, era un conoscente dell’ingegnere Peugeot Marcel Gremillion. Il talentuoso francese era stato allievo del grande progettista di motori Ernest Henry, ora a Ballot.

Gremillion convinse Henry a fargli avere i dettagli del motore Ballot da 3,0 litri. Henry non fece altro che strappare i suoi disegni a metà, che Gremillion adattò poi alla camma singola Bamford & Martin, 16 valvole, metà inferiore in cambio di quello che fu descritto come un sostanzioso gruzzolo di monete d’oro!

Così, con un progetto strappato in due, il 3.0 litri progettato da Henry è diventato il camma singola Bamford & Martin, 16 valvole, 1.5.

Il debutto al Grand Prix. Inizialmente pensati per gareggiare all’evento Tourist Trophy del 22 giugno 1922, i telai TT1 e TT2 non furono realizzati in tempo. Si decise quindi di dare alle vetture la loro prima uscita al Gran Premio di Francia da 2.0 litri il 15 luglio a Strasburgo, segnando così finalmente in modo ufficiale il debutto dell’Aston Martin nel Gran Premio.

 

Zborowski era al timone del TT1, con Len Martin come suo meccanico, mentre Clive Gallop pilotava il TT2 assistito dal meccanico H.J. Bentley.

Forse inevitabilmente a causa della mancanza di potenza dovuta alla capacità del motore inferiore a quella richiesta dalla gara, insieme al loro sviluppo frettoloso e alla necessità regolamentata di portare zavorra, entrambe le vetture si ritirano per problemi al motore. Ma per il team di Abingdon Road, Kensington che allora era alle prime armi l’esperienza fu sufficientemente esaltante per continuare l’avventura del Grand Prix.

Inizialmente costruite frettolosamente, le vetture TT furono successivamente sviluppate con i dovuti tempi e nei mesi e negli anni successivi si assicurarono diversi podi tra cui un secondo posto al Gran Premio di Penya Rhin del 1922, che si tenne sul circuito di Villafranca. La squadra ripetè il risultato nello stesso evento l’anno successivo; e si classificò terzo al Grand Prix de Boulogne, sempre nel 1923.

La prematura scomparsa di Zborowski nel 1924, al volante di un’auto da corsa, segnò l’inizio della fine della prima incursione dell’Aston Martin nel motorsport di alto livello e sarebbero passati altri 20 anni prima di una nuova apparizione degna di nota del marchio nel Grand Prix racing.

Gli anni 40. Anche se tecnicamente non è un evento “di alto livello”, il Gran Premio di auto sportive del Belgio del 1946 ha una sua certa importanza per quanto concerne le ambizioni di Aston Martin in ambito racing.

I piloti di Aston Martin ‘Speed ​​Model’ prebellici erano ancora competitivi, quindi non fu uno shock vedere un’auto sportiva Aston Martin da 2.0 litri del 1936, ormai famosa, competere nel Gran Premio di auto sportive del 1946 Automobile de Belgique, che ebbe luogo il 16 giugno presso il percorso stradale temporaneo adiacente al Bois De La Cambre, a Bruxelles.

Al volante c’era uno dei personaggi più bizzarri mai associati al marchio: St John Ratcliffe Stewart Horsfall – o, come era conosciuto, “Jock”.

Nato da una famiglia benestante e uno di sei fratelli, Jock entrò presto nel mondo automobilistico e acquistò la sua prima Aston Martin nel 1934, a soli 24 anni. Agente di borsa di successo, Horsfall diventò rapidamente parte della “famiglia” Aston Martin e aiutò in modo significativo il marchio in ambito di sviluppo e test.Durante la guerra servì con l’MI5 e tra i suoi vari compiti c’era quello di trasportare ufficiali e agenti dell’MI5, doppi agenti e spie nemiche catturate da un luogo all’altro, il più velocemente possibile. Questo era tanto più notevole dal momento che Horsfall era astigmatico e gravemente miope, oltretutto contrario a indossare occhiali per correggere la sua vista.Era anche coinvolto nella verifica della sicurezza dei siti navali e degli aeroporti ed era a conoscenza di una buona quantità di informazioni altamente riservate. Certamente, la sua attività “segreta” più famosa fu il suo ruolo di pilota nell’Operazione Mincemeat – un riuscito inganno delle forze dell’Asse per mascherare l’invasione alleata della Sicilia nel 1943.È interessante notare che si ritiene che questa operazione segreta sia stata ispirata da un promemoria che descrive dettagliatamente le tattiche di inganno del nemico scritto nel 1939 dal contrammiraglio John Godfrey, direttore della divisione di intelligence della Royal Navy, e dal suo assistente personale, un tenente comandante Ian Fleming.Nel Gran Premio di auto sportive del Belgio del dopoguerra, il veicolo di Jock arrivò primo alla bandiera a scacchi davanti a un gruppo di concorrenti di Frazer Nash, BMW e Alvis. Una vittoria notevole per una macchina “vintage”. L’auto da corsa era alimentata da un motore a camme in testa a quattro cilindri da 1.950 cc che produceva circa 125 CV e pesava circa 800 kg. Con un corpo aperto “Ulster Style”, due sedili e ali separate poteva raggiungere i 120 mph.Ma tuttavia, la vittoria in Belgio non si può considerare forse il culmine della gloria di Horsfall. Questa infatti si verificò tre anni dopo, quando conquistò il secondo di classe e il quarto assoluto nella gara di 24 ore di Spa del 1949 come privato al volante di un’Aston Martin Speed ​​Model. Ciò che rese questo risultato così straordinario fu che mentre aveva Paul Frère disponibile come copilota, Horsfall scelse di guidare l’auto per tutte le 24 ore da solo. Purtroppo, Horsfall rimase ucciso poco più di quattro settimane dopo in un incidente di corsa alla BRDC Trophy del 1949, a Silverstone nel Regno Unito. La sua posizione nei ranghi dei proprietari e degli appassionati di Aston Martin può essere misurata, tuttavia, non da ultimo dal fatto che l’Aston Martin Owners ‘Club organizza una gara annuale in sua memoria: il St. John Horsfall Memorial Trophy.

Gli anni 50. Gli anni ’50 furono un periodo emozionante per Aston Martin. Il proprietario dell’azienda Sir David Brown, che aveva acquisito l’attività nel 1947 prima di aggiungere il marchio Lagonda più tardi nello stesso anno, era impegnato costantemente nella creazione di auto sportive britanniche dal design raffinato e di crescente appeal.

Sir David riconobbe l’importanza del motorsport per il successo commerciale del marchio e, nel 1955, escogitò un piano audace per creare auto che avrebbero affrontato la migliore competizione sia nel Campionato Mondiale Sportscar che nell’ancora relativamente nuovo Campionato del Mondo di Formula 1.

I libri di storia si concentrano sui famosi risultati della DBR1 vincitrice di Le Mans e della DB3S che l’hanno preceduta, ma l’avventura iniziale in monoposto, DP155, potrebbe essere vista come un prezioso esercizio di apprendimento per il marchio, e fu il precursore delle successive auto da Gran Premio degli anni ’50. Parallelamente a questo progetto, Sir David iniziò a lavorare su un nuovo motore e un nuovo design per auto da strada che sarebbe diventata la DB4.

Fu così che nacque l’Aston Martin DBR4. Testata già nel 1957, solo dal 1959 fece il suo debutto in gara all’evento BRDC International Trophy, eseguito secondo le regole della Formula 1, a Silverstone nel maggio di quell’anno.

Furono due le vetture a gareggiare e l’auto n. 1, guidata dal vincitore della 24 Ore di Le Mans Roy Salvadori, arrivò seconda dietro a Jack Brabham, su una Cooper-Climax T51. Alimentata da un motore RB 250 a sei cilindri a carter secco da 2.493 cc, dallo stesso design di base del motore per auto sportive DBR1, la DBR4 / 250 era una monoposto spaziale da 256 CV che pesava 575 kg.

Nonostante fosse guidata da alcuni dei nomi di stelle dell’epoca, tra cui Salvadori e Carroll Shelby, la DBR4 con motore anteriore non era al passo con la nuova competizione a motore centrale e non riuscì a rispecchiare in Formula 1 ciò che è notoriamente la cugina, la DBR1, nell’arena delle auto sportive. Dopo un debutto deludente, la DBR5, Aston Martin si ritirò dal motorsport monoposto di alto livello nel 1960.

I 2010. In anni più recenti, e dopo una pausa di quasi mezzo secolo, le ali dell’Aston Martin sono tornate nei paddock di Formula 1 in tutto il mondo, quando cioè la società è diventata title sponsor e partner tecnico della Red Bull Racing, un rapporto che ha anche generato la straordinaria Aston Martin Valkyrie hypercar, che entrerà in produzione nel 2021.

Il marchio di lusso è impegnato a preparare un ritorno nel 2021 con il team Aston Martin F1™, che vedrà il brand competere in una gara F1™ competitiva per la prima volta in oltre 60 anni e dare seguito all’eredità creata dai fondatori Lionel Martin e Robert Bamford.

Lawrence Stroll, executive chairman di Aston Martin, ha dichiarato: “Il ritorno del nome Aston Martin in Formula 1, a fronte di una storia così vivace e dinamica nello sport, è un momento davvero emozionante per tutti noi coinvolti in questo grande brand di auto sportive britannico”“La griglia di partenza della Formula 1™ è il posto giusto per Aston Martin. È dove dovrebbe essere questo marchio e so che questo prossimo capitolo della nostra storia nel racing sarà incredibilmente eccitante per i fan di Aston Martin e dello sport della F1™, in tutto il mondo”.